問題十:認知

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爸媽問:從出生和幼年起就接觸雙語或者多種語言,對小朋友的認知發展究竟有什麽好處?雙語兒童是否更聰明?雙語人士真的不會患上老年癡呆嗎?

許多研究發現,從小在均衡的雙語環境中長大的兒童和青少年,在其他條件相同的情況下,跟在單語環境中長大的同齡層相比,能夠更加迅速和準確地將注意力集中在最相關的信息上。認知科學認為,這是因爲雙語的成長環境具備在單語環境中不會出現挑戰和機遇:雙語環境中長大的兒童,每分每秒都需要判斷他們聽到的是哪種語言,用哪種語言回應;日積月累,他們在注意力方面不斷得到“鍛煉”,他們大腦的工作機制和認知模式也產生了改變,因此在一些需要高度專注力的任務時有較爲出色的表現。但是我們要釐清兩個問題:首先,這種“雙語認知優勢”在雙語發展較爲均衡的兒童和成人群組中較爲明顯,而未必能夠在那些很遲才接觸第二種語言,或者雙語程度並不高的兒童和成人群組中看到。其次,這種大腦執行功能上的雙語優勢在兒童時期更爲常見,而在18-25嵗年青人中很難見到,原因有可能是年青人的認知功能發展已經達到頂峰,單語人士和雙語人士在認知功能方面的分別非常細微,所以較難用普通的實驗手段直接探測到。不過這個仍然是近年來雙語研究的一個熱門課題,學術界尚未有一致的結論。

坊間還有一種説法,認爲“說兩種語言可以預防腦退化症(老年癡呆)”,這種説法並不完全準確。對於雙語人士來説,因爲常年學習和使用雙語,認知功能方面的儲備比單語人士更充足,認知功能更高,因此當他們患上腦退化症的時候,他們的大腦會自動運用這部分額外的認知儲備來應付日常的生活而不至於出現嚴重的溝通或者行爲問題,所以當他們表現出明顯的症狀、去尋醫問藥並得到正式醫學診斷的時候,他們的年齡通常會比大腦退化程度同樣嚴重的單語人士大四五年。但這並不表示說兩種語言能夠預防大腦退化,到現時爲止並沒有任何一種藥物或者治療方案能夠有效地預防或者根治腦退化症。

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